Изначально (с Java 1.5) это слово использовалось для объявления дефолтного значения элементов аннотации.

В Java 8 вместе с лямбдами и стримами появилась острая необходимость дополнить стандартные интерфейсы новыми методами. Никто естественно не собирался ломать обратную совместимость, и было предложено добавить методы по умолчанию.

Теперь добавление ключевого слова default к методу интерфейса позволяет добавить ему тело. Все новые методы старых интерфейсов снабжаются дефолтной реализацией.

В реализации такого метода его дефолтный вариант вызывается тем же синтаксисом, что и внешний класс из вложенного: InterfaceName.super.methodName().

Методы по умолчанию подошли еще на шаг к введению в Java беспроблемной версии множественного наследования – примесям (mixin). Интерфейс не может иметь состояния, поэтому полноценные примеси всё ещё недоступны.