В Java используется динамическая загрузка классов. Ее выполняют загрузчики – наследники абстрактного класса ClassLoader. Кроме того, они же загружают и файлы-ресурсы.

Загрузка класса (точнее любого ссылочного типа) и всех его предков происходит автоматически перед его инициализацией. При этом используется тот лоадер, который загрузил текущий код. Таким образом, загрузка всех, даже встроенных классов – ленивая.

Вручную класс можно загрузить из конкретного загрузчика, передав аргументом его метода loadClass бинарное имя класса.

В URLClassLoader и стандартных загрузчиках JVM источником класса служит .class-файл. Другие загрузчики в своей реализации используют и другие источники: это может быть сетевой ресурс, или класс может генерироваться в рантайме. К примеру загрузчик из javassist специализируется на создании классов на лету.

В результате загрузки создается экземпляр класса Class. В отличие от обычных объектов, такие экземпляры хранятся не в куче, а в permgen/metaspace. Class может быть выгружен, когда загрузивший его ClassLoader стал мусором.