Кроме обычной жесткой ссылки на объект существуют варианты ссылок, которые обрабатываются сборщиком мусора особым образом. Это наследники класса java.lang.ref.Reference. Все они реализуют разного рода слабые ссылки. Технически это обертки над объектом, который доступен по методу get(), и может быть удален сборщиком мусора пока объект-обертка еще не удален. Используются они для экономии памяти, для реализации кэшей, для финализации внешних ресурсов. Например в Android слабые ссылки иногда используются для борьбы с утечкой Activity.

Виды ссылок в порядке убывания «жесткости»:

Обычная жесткая ссылка – любая переменная ссылочного типа. Очистится сборщиком мусора не раньше, чем станет неиспользуемой (перестанет быть доступной из GC roots, подробнее в следующих постах).
SoftReference – мягкая ссылка. Объект не станет причиной израсходования всей памяти – гарантированно будет удален до возникновения OutOfMemoryError. Может быть раньше, зависит от реализации сборщика мусора.
WeakReference – слабая ссылка. Слабее мягкой. Не препятствует утилизации объекта, сборщик мусора игнорирует такие ссылки.
PhantomReference – фантомная ссылка. Используется для «предсмертной» обработки объекта: объект доступен после финализации, пока не очищен сборщиком мусора.

Подробнее можно почитать в этой статье, и как обычно в документации классов.