Classpath – это параметр, который указывает приложениям где искать пользовательские классы. По этому адресу должны быть найдены все классы, для которых не применяются специальные загрузчики. На место поиска стандартных классов JRE этот параметр не влияет.

Кроме непосредственно Java-приложений (команда java), этот параметр применим и для других утилит JDK, таких как javac, javadoc и другие.

Есть два основных способа установки classpath: в переменной окружения ОС CLASSPATH, и в аргументе командной строки -cp (синоним -classpath). Второй способ предпочтительнее, потому что позволяет устанавливать разные значения для разных приложений. Значение по умолчанию – текущая директория.

В параметре передаются пути к jar-файлам и корневым директориям с пакетами. Пути разделяют символом : в параметре командной строки, или же ; в переменной окружения. Чтобы включить все файлы директории, разрешается использовать в конце пути символ *.

Если приложение запускается из jar-файла (java -jar), classpath должен быть указан в его манифесте.