Среди интерфейсов выделяется особая группа, которая не объявляет никаких методов. Пример такого интерфейса – Serializable. Такие интерфейсы добавляют классу некую семантику, которая позже используется либо с помощью рефлексии (и instanceof), либо вообще не программно, а как информация для разработчиков и инструментов разработки. Это маркерные интерфейсы. Маркерный интерфейс представляет метаинформацию класса.

Начиная с Java 1.5 в языке появился новый вид типов – аннотации. Они берут на себя и расширяют возможности маркерного интерфейса:
1. Можно применять аннотацию не только к классу или интерфейсу, но почти к чему угодно: к пакетам, к методам, их параметрам, переменным. Полный список представлен в перечислении ElementType;
2. Аннотация может нести данные в своих элементах
3. Аннотация может не присутствовать в рантайме, или даже остаться только в исходнике, не попав в байткод вовсе. Определяется ее RetentionPolicy;
4. Можно сделать аннотацию не наследуемой, просто не помечая ее @Inherited;
5. И конечно же, синтаксис. Примененная аннотация с первого взгляда отличается от настоящих интерфейсов.

Joshua Block в главе 37 Effective Java выделяет два преимущества маркерных интерфейсов перед аннотациями на этапе компиляции:
1. Можно требовать использование только маркированного параметра, так как маркерный интерфейс – это еще и тип;
2. Можно сузить применяемость маркера к только определенным типам, сделав интерфейс их наследником.

Возвращаясь к вопросу, ключевое слово @interface объявляет аннотацию, interface – интерфейс.

В результате компиляции в .class-файле аннотация превращается в интерфейс-наследник java.lang.annotation.Annotation, помеченный флагом ACC_ANNOTATION. Элементы превращаются в абстрактные методы. Этим объясняется синтаксис объявления. Специфичные для аннотаций атрибуты описаны в JVMS 4.7.16-4.7.22.

К слову, конструкции вида @something в javadoc называются тэгами. Они выглядят похоже на аннотации, также представляют метаинформацию для документации, но технически не имеют с ними ничего общего.