Интерфейс AutoCloseable представляет объект-хранилище некоего ресурса, пока тот не закрыт. В единственном его методе close() объявляется логика закрытия этого ресурса. Пример – дескриптор открытого файла (ObjectOutputStream).

Особенность этого интерфейса в том, что его применение позволяет использовать объект в языковой конструкции try-with-resource. Всё это появилось в Java версии 7.

До Java 7 уже существовал похожий интерфейс – Closeable. Смысл его точно такой же. Он всё еще доступен в стандартной библиотеке для обратной совместимости, но в новом коде рекомендуется использовать AutoCloseable. Чтобы экземпляры старого Closeable тоже можно было использовать в try-with-resource, новый интерфейс был добавлен его родителем.

Проблема старого интерфейса Closeable была в узости типа исключений, которые может выбрасывать close(). Ковариантность позволила расширить тип в базовом интерфейсе AutoCloseable с IOException до Exception.

Еще одно отличие – контракт метода close(). Старый Closeable требует его идемпотентности, тогда как новый AutoCloseable разрешает методу иметь побочные эффекты.